El cráneo Zlatý kůň.

El cráneo Zlatý kůň.
Imagen: Martin Frouz

Un genoma secuenciado de un cráneo humano moderno tiene una antigüedad aproximada de 45.000 años, lo que lo convierte en el descubrimiento más antiguo de este tipo. Es un descubrimiento arqueológico significativo, pero el uso de un método de datación poco convencional deja en duda el resultado. En un estudio relacionado, los científicos también muestran que la mezcla entre neandertales y humanos ocurrió con más frecuencia de lo que pensábamos.

Los humanos modernos, también conocidos como Homo sapiens, surgieron hace unos 300.000 años en África. Existen restos óseos de nuestros ancestros lejanos, pero el registro fósil es pobre. Aún más pobre es la evidencia genética, la más antigua de las cuales es el genoma de una persona Ust’-Ishim de 45.000 años del oeste de Siberia, descrita en 2014.

Pero como revela una nueva investigación publicada en Nature Ecology & Evolution, los científicos pueden haber tropezado con un genoma aún más antiguo. Un equipo codirigido por Kay Prüfer del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Alemania ha descubierto lo que muy bien puede ser el genoma humano moderno reconstruido más antiguo en el registro fósil. Es decir, si el método de datación utilizado puede considerarse confiable. El genoma, extraído de un cráneo encontrado en la República Checa, parece tener al menos 45.000 años y posiblemente incluso más.

Un artículo relacionado, también publicado ayer en Nature Ecology & Evolution, describe los restos de los primeros humanos modernos encontrados en una cueva búlgara. El ADN de estas personas, que se remonta aproximadamente al mismo período de tiempo, sugiere que el mestizaje con los neandertales era probablemente más común de lo que se suponía anteriormente.

El cráneo descrito en el artículo de Prüfer fue sacado de la cueva de Koněprusy en 1950 y encontrado junto a otros restos esqueléticos. Esta cueva está ubicada en Zlatý kůň, que significa “caballo de oro” en checo, y está a un corto trayecto de 40 km de Praga.

Vista frontal del cráneo de Zlatý kůň.

Vista frontal del cráneo de Zlatý kůň.
Imagen: Zlatý kůň

El análisis genético del cráneo en su mayoría intacto, que pertenecía a una mujer humana, muestra que tenía entre un 2% y un 3% de ascendencia neandertal, que básicamente coincide con las cantidades encontradas en las personas no africanas que viven en la actualidad. Dicho esto, ningún ser humano que vive hoy desciende directamente de la mujer Zlatý kůň, ya que pertenecía a una población que no transmitía ningún ADN a las subsiguientes poblaciones europeas o asiáticas de los primeros humanos modernos.

“Por lo que sabemos, la población a la que pertenecía no contribuía a las poblaciones actuales”, explicó Prüfer en un correo electrónico. “Especulamos que su gente se extinguió junto con los neandertales, que vivían en Europa en ese momento, y que una gran erupción volcánica en Italia que ocurrió hace aproximadamente 39.000 años puede haber contribuido a su desaparición”.

Prüfer se refiere a la erupción volcánica de Ignimbrita de Campania, que alteró gravemente el clima en el hemisferio norte, dificultando la vida tanto de los humanos modernos como de los neandertales durante la última edad de hielo europea.

Todo esto es bueno y (razonablemente) no controvertido; es cuando llegamos a la datación del cráneo cuando surgen los problemas.

La datación inicial por radiocarbono del cráneo arrojó una fecha cercana a los 15.000 años. Prüfer y sus colegas no creyeron que esto fuera cierto (la anatomía del cráneo sugería una fecha más antigua), lo que resultó en una fecha más cercana a hace 27.000 años. Después de algunos tratamientos de limpieza, se determinó una tercera fecha de radiocarbono, lo que sugiere que la mujer vivió hace unos 19.000 años. Fue en este punto que los científicos se dieron cuenta de que estaban tratando con un espécimen altamente contaminado.

“Encontramos evidencia de contaminación con ADN de vaca en el hueso analizado, lo que sugiere que un pegamento a base de bovino usado en el pasado para [arreglar] el cráneo devolvía fechas de radiocarbono más jóvenes que la edad real del fósil”, Cosimo Posth, coautor principal del estudio y un profesor de paleogenética en la Universidad de Tübingen, explicó en un comunicado. Posth había trabajado anteriormente como líder de grupo de investigación en el Instituto Max Planck.

Con la datación por radiocarbono descartada como una herramienta útil para este espécimen, el equipo recurrió a una técnica en la que la longitud de los segmentos de ADN se puede utilizar para inferir la edad de una persona. Específicamente, los científicos midieron la longitud de los segmentos neandertales, ya que estos segmentos se acortan con cada generación sucesiva.

Este análisis sugiere que la mujer Zlatý kůň vivió al menos 2,000 años después del último evento de mestizaje que involucró a sus ancestros humanos y neandertales modernos (aproximadamente 63 a 78 generaciones). Las “longitudes de los segmentos de Neandertal son más largas que las observadas en el genoma humano moderno más antiguo actualmente del individuo Ust’-Ishim de Siberia de ~ 45.000 años de edad, lo que sugiere que este individuo de Zlatý kůň es uno de los primeros habitantes de Eurasia siguiendo la expansión fuera de África”, escribieron los autores en su estudio. La persona Ust’-Ishim fue separada de los neandertales por alrededor de 84 a 94 generaciones, según el paper.

Trabajando bajo el supuesto de un solo evento de mestizaje, los nuevos resultados significan que Zlatý kůň tiene básicamente la misma edad que el espécimen Ust’-Ishim de aproximadamente 45,000 años, o posiblemente “hasta unos pocos cientos de años más viejo”, según el paper. Pero si un segundo evento de mestizaje neandertal ocurrió a lo largo del linaje Ust’-Ishim después de este entremezclado neandertal común, entonces “Zlatý kůň podría ser incluso varios miles de años más antiguo que Ust’-Ishim”, escribieron los autores, agregando que no han encontrado apoyo para una segunda mezcla neandertal.

Todo esto es muy intrigante, pero obviamente es necesario establecer una fecha más firme, con suerte mediante el uso de otros métodos.

Los autores “realmente no saben cuántos años tiene el cráneo, y el rango dado es amplio”, dijo en un correo electrónico Israel Hershkovitz, arqueólogo de la Universidad de Tel Aviv y experto en los primeros humanos modernos. Dicho esto, Hershkovitz dijo que los datos utilizados para determinar la edad del cráneo (el ADN mitocondrial y el patrón de los segmentos del gen neandertal) son “interesantes”, pero no está completamente seguro de su eficacia como técnica de datación.

Sin embargo, si estos resultados son precisos, el espécimen de Zlatý kůň ahora representa el genoma humano moderno más antiguo del registro fósil. Es más, el nuevo artículo proporciona una visión poco común de la composición genética de los primeros humanos europeos modernos que se remontan a este período de tiempo.

El grupo al que pertenecía la mujer Zlatý kůň no sobrevivió, lo que también es interesante. Sugiere múltiples oleadas de migraciones a Europa desde África, y/o algunos escenarios complejos de reemplazo de población, en los que algunos grupos sobrevivieron y otros no. Que este espécimen perteneciera a “una población anterior a la división entre poblaciones europeas y asiáticas” es significativo, dijo Hershkovitz, siempre que su primera afirmación, “que el cráneo es muy antiguo, sea correcta”.

Que los humanos modernos vivieran en Europa hace tanto tiempo no es una exageración. La evidencia de 2020 sugiere que los humanos modernos estuvieron presentes en el sureste de Europa hace entre 47,000 y 43,000 años, mientras que la evidencia de 2019 sugiere que algunos humanos modernos habían llegado a Europa, específicamente a Grecia, hace 210,000 años.

El segundo artículo, dirigido por Mateja Hajdinjak del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, describe los restos de los primeros humanos modernos encontrados en la cueva de Bacho Kiro en Bulgaria. Estos restos se describieron inicialmente en el documento mencionado anteriormente de 2020, pero el nuevo análisis se sumerge en su ADN.

Los neandertales y los humanos se cruzaron en algún momento entre hace 55.000 y 60.000 años. Sin embargo, hasta ahora, los arqueólogos tenían solo una persona, un fósil de Oase1 de 40.000 años de Rumania, que exhibía ascendencia neandertal reciente, en un hallazgo que sugiere que los humanos modernos y los neandertales se criaron en múltiples ocasiones.

“Sin embargo, no pudimos excluir que esto fue solo un hallazgo casual”, explicó Hajdinjak en un correo electrónico. “Ahora, en este estudio, tenemos a los tres individuos de aproximadamente 45.000 años de edad de la cueva de Bacho Kiro con ancestros neandertales muy cercanos en su historia familiar, al igual que Oase1″, dijo, lo que significa que “la mezcla era más común de lo que nosotros previamente habíamos pensado”.

De hecho, los tres individuos más viejos encontrados en Bacho Kiro portaban entre un 3% y un 3,8% de ADN neandertal, que es un poco más que las poblaciones actuales. Increíblemente, estas personas tenían antepasados ​​neandertales tan solo seis, o incluso menos, generaciones atrás, en lo que es un hallazgo verdaderamente asombroso.

“A diferencia de lo que podría esperarse de los individuos antiguos en Europa, los individuos de Bacho Kiro están más estrechamente relacionados con grupos humanos que contribuyeron con su material genético a los asiáticos orientales que a los euroasiáticos occidentales”, dijo Hajdinjak. “Fundamentalmente, todos los individuos mayores de la cueva de Bacho Kiro tienen ancestros neandertales muy de cerca en sus árboles genealógicos, lo que sugiere que la mezcla entre estos primeros humanos en Europa y los neandertales fue común”.

La paleogenética está revelando algunas cosas notables sobre nuestro pasado, especialmente cuando trabaja en conjunto con artefactos esqueléticos y arqueológicos. Nuestra historia se enfoca cada vez más y la perspectiva se vuelve más intrigante.

Source link

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *