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Imagen: ganjalex (Shutterstock)

En un nuevo estudio aparecido esta semana, los investigadores describen su trabajo con compuestos experimentales que podrían ofrecer los beneficios para la salud mental de una droga psicodélica, sin hacer que las personas se vuelvan locas. Sus primeras investigaciones, hasta ahora realizadas solo en ratones, podrían algún día proporcionar más tratamientos de primera línea para enfermedades como la depresión.

Los psicodélicos se están considerando actualmente como posibles tratamientos para las enfermedades mentales. En la actualidad, hay ensayos clínicos en curso de medicamentos como el LSD y la psilocibina (el ingrediente principal de los hongos alucinógenos) para afecciones que incluyen depresión, ansiedad y trastorno de estrés postraumático, a veces en combinación con psicoterapia. Solo este mes, un nuevo estudio encontró que la terapia con psilocibina parecía ser tan efectiva como los antidepresivos en el tratamiento de la depresión moderada a severa.

Un resumen visual del nuevo estudio del equipo

Un resumen visual del nuevo estudio del equipo
Imagen: Tian, et al/Cell

Pero si bien estos medicamentos, prohibidos durante mucho tiempo en EE. UU., pronto podrían aceptarse como parte de la caja de herramientas para el tratamiento de enfermedades mentales, sus efectos secundarios alucinógenos probablemente limitarán su potencial de uso generalizado, según el autor del estudio, David Olson, químico de la Universidad de California Davis.

“Como resultado, creo que es probable que los psicodélicos sirvan como la última línea de defensa si alguna vez se aprueban, reservados para pacientes que han probado todo lo demás”, le dijo Olson a Gizmodo en un correo electrónico. “Por el contrario, los análogos no alucinógenos de los psicodélicos tienen un mayor potencial de escalabilidad, y quizás incluso se conviertan en terapias de primera línea”.

Olson y su equipo han estado trabajando tratando de desarrollar la próxima generación de medicamentos psiquiátricos, es decir, medicamentos que pueden mejorar la capacidad natural del cerebro para reconectarse o crear nuevas conexiones cuando sea necesario, lo que se conoce como plasticidad neuronal. Y debido a que los psicodélicos se han mostrado prometedores en la promoción de la plasticidad neuronal, un aspecto de su investigación ha consistido en intentar crear versiones de estos fármacos que tengan menos efectos secundarios y que no requieran un régimen a largo plazo.

Olson y su laboratorio colaboraron con el investigador y bioquímico Lin Tian de UCDavis y su equipo para desarrollar un sensor fluorescente que literalmente puede iluminarse en el cerebro de los ratones cuando se exponen a sustancias químicas que inducen alucinaciones. El sensor se activa cuando un compuesto se une a un receptor celular bien ligado a las alucinaciones, llamado serotonina 2A. Usaron este sensor, llamado PsychLight, para identificar un compuesto que no dispararía su alarma pero que aún creaba los otros efectos antidepresivos asociados con los psicodélicos. Luego se propusieron demostrar que un candidato que encontraron, llamado AAZ-A-154, realmente parecía funcionar como se esperaba, al menos en ratones.

“Demostramos que AAZ puede aumentar el crecimiento de neuronas corticales, que es típico de los compuestos antidepresivos”, dijo Olson. “Finalmente, confirmamos que AAZ produce efectos antidepresivos en roedores mediante pruebas de comportamiento relacionadas con la motivación y la anhedonia [la incapacidad de sentir placer]”.

Los hallazgos del equipo fueron publicados el miércoles en la revista Cell.

Es posible que PsychLight no solo permita a investigadores como Olson buscar nuevas drogas de tipo psicodélico, sino también nuevos antipsicóticos o drogas psicodélicas no descubiertas. “Estos psicodélicos previamente desconocidos tendrían potencial de abuso, dados sus efectos alucinógenos, pero también podrían usarse en medicina como los llamados psicodélicos de ‘segunda generación’ con propiedades farmacológicas optimizadas”, dijo Olson.

Por supuesto, todo esto es todavía muy temprano. Pero basándose en el trabajo de su laboratorio, Olson y otros han cofundado desde entonces Delix Therapeutics, que espera desarrollar AAZ y otros medicamentos para uso clínico. Si tienen éxito, es muy posible que ofrezcan la ayuda que tanto necesitan a quienes luchan contra la depresión y otras enfermedades mentales.

“Dado que alrededor del 20% de la población sufrirá una enfermedad mental en algún momento de su vida, es fundamental que encontremos medicamentos que se puedan administrar a una gran cantidad de pacientes”, dijo Olson.

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